sábado, 2 de octubre de 2010

Primer planeta potencialmente habitable fuera del sistema solar


El primer exoplaneta que podría ser capaz de albergar vida fue descubierto recientemente por científicos estadounidenses. El planeta, nombrado Gliese 581g está ubicado en un punto tal de su sistema solar, que es posible que exista agua líquida en su superficie al igual que en nuestro planeta. Si el hallazgo es completamente confirmado, este sería el exoplaneta más parecido a la Tierra que se ha descubierto hasta la fecha, a tal punto que incluso podría ser apto para la vida.

No obstante aún no podemos ir preparando las maletas para el viaje, ya que Gliese 581g está localizado a 20 años luz de la Tierra, orbitando una estrella cercana (en terminos astronómicos) del tipo enana roja, conocida como Gliese 581. Hasta el momento, se han descubierto un total de seis planetas orbitando alrededor de esta estrella, la mayor cantidad hasta ahora encontrada en un sistema solar exterior al nuestro. De la misma forma que en el interior de nuestro sistema solar, los planetes alrededor de Gliese 581 siguen una órbida circular alrededor de la estrella.

No obstante hay que aclarar que para los astrónomos, un planeta potencialmente habitable no necesariamente es uno en el que los humanos podrían vivir como en la Tierra. Al usar este termino, los científicos se refieren a que es un planeta capaz de sostener la vida. La habitabilidad de un ambiente depende de muchos factores, entre los cuales destacan la presencia de agua líquida y de una atmòsfera.

Con una masa de tres a cuatro veces la masa de la Tierra, Gliese 581g orbita su estrella en tan solo 37 días. De acuerdo a su masa, seguramente se trata de un planeta rocoso con una superficie definida y suficiente gravedad como para sostener una atmósfera. No obstante este planeta presenta la particularidad de que no cuenta con rotación sobre su eje al igual que la Tierra por lo cual una cara está en perpetua oscuridad mientras la otra es bombardeada constantemente por la luz y la radicación de la estrella. Esto significa que la zona más habitable de Gliese 581g sobre la superficie del planeta sería la línea que separa la tanto la zona oscura como la zona iluminada.

Gliese 581g fue descubierto por un equipo de cazadores de planetas de la Universidad de California y del Instituto Carnegie de Washington. Fue el resultado de más de una decada de investigación empleando el telescopio del Observatorio Keck, en Hawaii, uno de los mayores telescopios ópticos del planeta.

Por medio del espectómetro HIRES del telescopio Keck, el equipo fue capaz de medir precisamente el movimiento de la estrella con respecto a la línea de visión de la Tierra, y detectó el nuevo planeta usando el método de velocidad radial. Esto es cuando la fuerza gravitacional de un planeta orbitando alrededor de una estrella, causa cambios periódicos en la velocidad radial de esta.

De acuerdo a los científicos, el hecho de que un planeta de este tipo fuera detectado tan cerca de la Tierra y tan rapidamente, indica que cuerpos como este deben ser más comunes de lo que se piensa.

Dos planetas previamente detectados en el sistema Gliese 581 están ubicados en los límites de la zona habitable. El primero de ellos conocido como Gliese 581c está en la zona más caliente mientras que el otros, Gliese 581d se localiza en la zona más fría. Mientras algunos astrónomos consideran que Gliese 581d podría ser habitable si cuenta con una capa atmosférica gruesa que sea capaz de crear un fuerte efecto invernadero que aumente la temperatura en su superficie, otros se muestran escépticos.

Esta investigación fue patrocinada por la NASA y la Fundación Nacional de Ciencia.






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