lunes, 29 de noviembre de 2010

Antimateria atrapada y estudiada por primera vez



En un esfuerzo internacional en el cual participaron 15 instituciones de investigación un grupo de científicos consiguió atrapar por primera vez enla historia,  átomos de antimateria. Este logro científico fue conseguido como parte del experimento ALFA, el cual está siendo conducido en el laboratorio de física de partículas de la CERN en Suiza. Este podría ser un paso importante para responder las mayores preguntas que se plantéa la cosmología moderna.

Empleando un tipo de desacelerador de baja energía para antiprotones, los científicos fueron capaces de producir átomos de atihidrógeno. Los átomos de hidrógeno están formados por un protón y un electrón que orbita a este, mientras que los átomos de antihidrógeno están compuestos de un antiprotón orbitado por un positrón. Nueve átomos de antihidrógeno fueron creados en el CERN en 1995, experimentos adicionales efectuados en el 2002 mostraron que es posible crearlos en mayores cantidades.
Lo que hace único a este último logro es el hecho de que los científicos fueron capaces de almacenar los átomos el tiempo suficiente para estudiarlos por un periodo de casi dos décimas de segundo.
Este es un gran logro ya que almacenar antimateria es un asunto complicado. Debido al hecho de que la materia y la antimateria tienen cargas opuestas, ambas se aniquilan mutuamente si entran en contacto convirtiendose en energía. Para superar este problema, al menos de forma temporal, los científicos usaron una trampa de campo magnético mínimo. Este aparato con forma de botella cuenta con un fuerte campo eléctrico y magnético el cual permite mantener contenidos los átomos de antimateria evitando a la vez su contacto con las paredes del contenedor. Empleando esta tecnología, un total de 38 átomos de antihidrógeno fueron observados.

De acuerdo a la teoría del Big Bang, cantidades iguales de materia y de antimateria debieron haber sido creadas cuando el universo fue formado. Sin embargo, lo que intriga a los científicos actualmente es el no tener una idea clara de lo que pasó con esa antimateria ni en donde se encuentra actualmente.

Por razones que aún no se comprenden, la naturaleza de alguna manera "descartó" la antimateria, lo cual constituye uno de los grandes misterios de la cosmología.

Para los científicos que participaron en el proyecto, fue sorprendente mirar el dispositivo ALPHA y saber que contenía átomos de antimateria estables, los cuales podrían algún día revelar importante secretos sobre este universo.






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