domingo, 23 de enero de 2011

Aerogel: El sólido más ligero del mundo


El aerogel es basicamente 99.8% aire y 1000 veces menos denso que el vidrio y sin embargo puede soportar altas temperaturas y es suficientemente resistente para sobrevivir al lanzamiento al espacio y brindar 39 vece más aislamiento que la mejor fibra de vidrio. Esta sustancia tan peculiar fue inventada en el siglo pasado, en la decada de los 30, no obstante recientemente la NASA lo ha mejorado con el fin de atrapar polvo espacial. El aerogel fue usado en el vehículo Mars Pathfinder y su última misión fue recolectar tanto muestras de cometa como partículas interestelares abordo de la misión Stardust.

A pesar de ser mucho menos denso que el vidrio, el Aerogel es otro sólido basado en silicio, sin embargo está formado de componentes individuales que tienen un tamaño de unos cuantos nanómetros los cuales están unidos formando una estructura altamente porosa. Sus propiedades inusuales incluyen baja conductividad térmica, un bajo índice de refracción y una baja velocidad del sonido, sin embargo lo que más llamó la atención de la NASA fue su capacidad para reducir la velocidad y capturar el polvo espacial que se mueve a altas velocidades con un mínimo de calentamiento por fricción y otros efectos que podrían ocasionar la alteración física de la muestra.
Partículas del cometa Wild 2, con el que se encontrará la sonda espacial Stardust, tendrán un impacto a una velocidad 6 veces superior a la de una bala de rifle y serán atrapadas de manera gradual por medio del aerogel. Las pequeñas pistas en forma de cono dejadas en la sustancia transparente por estas partículas al ir atravesando el material y detenerse serán usadas por los científicos para recolectar el polvo del cometa una vez que el aerogel sea recuparado.

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