lunes, 21 de marzo de 2011

Messenger es la primera nave espacial en orbitar Mercurio


La NASA reportó recientemente que su sonda espacial Messenger actualmente está orbitando alrededor del planeta Mercurio, siendo esta la primera misión que consigue este logro. Más de 40 años después del primer aterrizaje en la Luna, en plena era de turismo espacial y de vehículos robóticos en Marte, es fácil ignorar una importante conquista científica como esta, ya que en una época con tantos avances tecnológicos como en la que vivimos ha ocasionado que nuestro capacidad para maravillarnos se haya atrofiado un poco.

Antes de alcanzar la órbita del pequeño planeta, el Messenger tuvo que viajar durante seis años y medio y recorrer 4900 milones de kilómetros durante los cuáles efectuó tres sobrevuelos alrededor de Mercurio, uno alrededor de la Tierra y dos alrededor de Venus. Después de disparar su motor principal por 15 minutos, la nave espacial redujo su velocidad a 1929 milas por hora, dejando un 10% del combustible en su tanque para efectuar maniobras de corrección orbitales. Actualmente está en una órbita elíptica de 12 horas alrededor del planeta más cercano al sol y a una distancia de 96 millones de millas de la Tierra.

El Messenger (es el acrónimo de MErcury Surface, Space ENvironment, Geochemistry, and Ranging), es la primera misión espacial que consigue enviar datos desde Mercurio desde que el Mariner 10 fotografió alrededor del 45% de la superficie del planeta entre los años 1974 y 1975. Se espera que esta sonda permanezca en órbita alrededor del planeta por un año y logre tomar fotografías a todo color de un 90% de su superficie.

La nave espacial cuenta con un equipo capaz de generar imágenes de alta resolución y un conjunto de espectrómetros los cuáles son mantenidos a una temperatura estable requerida para su buen funcionamiento gracias a una serie de escudos de calor, que los protege ante la proximidad del Sol. El próximo 23 de marzo estos instrumentos serán activados para ser probados antes de la primera fase de la misión, la cuál ofrecerá nuevos datos acerca de la composición de este cuerpo celeste tan poco conocido. Se planea precisamente que esta etapa de inicio el 4 de abril.

A pesar de su cercanía con la Tierra, el planeta Mercurio ha sido prácticamente inexplarado durante las pasadas décadas, si se lo compara con Marte o Júpiter por ejemplo. Ahora, por primera vez en la  historia, un observatorio científico es en órbita alrededor del planeta más cercano al Sol en todo el Sistema Solar. Con esto se esperan develar los secretos de Mercurio y ayudar a resolver algunos de los enigmas relacionados con la evolución de planetas similares a la Tierra.



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