martes, 21 de junio de 2011

X-51 Waverider falla en alcanzar máxima velocidad



El segundo vuelo hipersónico del Boeing X-51A Waverider terminó prematuramente cuando la aereonave falló durante la transición a velocidad máxima. El X-51A Waverider rompió el record de duración para un vuelo supersónico con un motor de tipo scramjet durante su primer vuelo autónomo en mayo del 2010. En este vuelo, voló durante tres minutos y medio impulsado únicamente por el motor scramjet a una velocidad máxima de Mach 5. Para el segundo vuelo de prueba se esperaba que el X-51A alcanzara una velocidad de Mach 6, sin embargo solo consiguió llegar a Mach 5 impulsado por un cohete de combustible sólido antes de que el vuelo tuviese que ser terminado.

Esta prueba estaba programada originalmente para marzo del 2011, sin embargo fue cancelada a último minuto debido a que no se habían alcanzad todas las condiciones requeridas. Finalmente, el X-51A fue evaluado en el aire por segunda vez el pasado 13 de junio del 2011 en la base de pruebas de la Naval en Point Mugu, ubicada en el Oceáno Pacífico. El vehículo experimental fue soltado desde un B-52H Stratofortress de la US Air Force a una altura de aproximadamente 50 000 pies.

Seguidamente el X-51A aceleró a una velocidad de más de Mach 5 impulsado por un cohete de combustible sólido, sin embargo el vehículo experimentó un fallo casi desde el inicio cuando el motor scramjet encendió etileno y trató de efectuar la transición a la operación con combustible JP7. El X-51A se orientó así mismo para optimizar las condiciones de encendido del motor pero los intentos de reinicio resultaron infructuosos y la aeronave continuó un vuelo con orientación controlada hasta que cayó en el océano dentro del rango de prueba.

A pesar del pobre resultado del vuelo, oficiales de la US Air Force aseguraron que el vuelo proveyó de una cantidad significativa de datos sobre vuelo hipersónico que será útiles en la investigación. Los ingenieros del Laboratorio de Investigación de la Fuerza Aérea, Boeing y Pratt-Whitney Rocketdyne en este momento están revisando los datos de telemetría recolectados durante el vuelo de prueba para identificar la causa del problema. Para los participantes del proyecto, estos datos les permitirán conocer más sobre esta nueva tecnología, la cual, ha probado ser compleja, si bien ofrece amplias posibilidades.

Si bien el primer vuelo de prueba en mayo del 2010 fue exitoso y vió al X-51A conseguir un vuelo hipersónico impulsado por un scramjet durante tres minutos y medio a una velocidad de Mach 5, ese vuelo también tuvo que ser detenido cuando las comunicaciones con los controles de vuelo se perdieron después de que gases calientes del motor se filtraron en la estructura del aparato.

Boeing y Pratt-Whitney Rocketdyne han construido cuatro vehículos X-51A de prueba, siendo uno de los objetivos del programa alcanzar la velocidad de Mach 6 durante las pruebas. El siguiente vuelo está programado para mediados de otoño del presente año.





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