jueves, 1 de septiembre de 2011

Descubren planeta hecho de diamante


Un equipo internacional de científicos descubrió recientemente un planeta que aparentemente está hecho de diamante. Si bien el planeta tiene un diámetro de 60000 kilómetros - que es unas cinco veces el diámetro de la Tierra - su masa es ligeramente mayor a la de Jupiter. De acuerdo al los análisis, está compuesto principalmente de carbono y oxígeno y dada su alta densidad, lo más probable es que sea cristalino, lo que significa que un alto porcentaje de este cuerpo celeste debe ser similar al diamante.

El hallazgo fue conseguido por un equipo de investigadores de Australia, Estados Unidos, Italia, Alemania y Reino Unido el cual fue liderado por el profesor Matthew Bailes, de la Universida de Tecnología Swinburne. Por medio del radio telescopio CSIRO Parkes en Australia, el radio telescopio Lovell en el Reino Unido y uno de los telescopios Keck en Hawaii, consiguieron identificar una estrella inusual conocida como pulsar, la cual denominaron PSR J1719-1438, localizada a 4000 añois luz de la Tierra en la constalación de la Serpiente en nuestra Vía Lactea.


Los pulsar son pequeñas estrellas rotatorias con un diámetro de tan solo 20 kilómetros las cuáles emiten pulsos constantes de ondas de radio. Conforme la estrella rota, las ondas de radio emitidas llegan hasta la Tierra en donde son captadas por los radio telescopios que son capaces de detectar los patrones regulares de estos pulsos.

Los astrónomos notaron que los tiempos de llegada de los pulsos emitidos por PSR J1719-1438 estaban sistemáticamente modulados y concluyeron que el causante era el empuje gravitacional de un compañero pequeño orbitando alrededor del pulsar formando un sistema binario. La modulación le indicó a los científicos que el planeta orbita a la estrella en solo dos hora y 10 minutos y que la distancia entre ambos cuerpos es de tan solo 600 000 kilómetros, lo que es menor al radio de nuestro Sol.

Si este planeta fuera más grande de lo que es, habría sido destrozado por la gravedad del pulsar, lo que le indicó alos astrónomos que debía tener un diametro igual o menor a 60 000 kilómetros. Con una masa algo mayor a la de Jupiter, el cual tiene un diametro decasi 143 000 kilómetros, es la elevada densidad del planeta la que brinda claves sobre su origen.

Los investigadores creen que el "planeta de diamante" es el remanente de una antigua estrella masiva, cuya materia fue atraída y robada en su mayoría por el pulsar. PSR J1719-1438 es lo que se conoce como un pulsar de milisegundo debido a rota con suma rapidez - de hecho rota más de 10 000 veces por minuto. Además cuenta con una masa 1.4 veces mayor a la del Sol, a pesar de que cuenta con un diametro de 20 kilómetros.

La mayoría de los pulsares de esta categoría tienen algún tipo de compañero, si bien los astrónomos piensan que en este caso fue el compañero de esta estrella el que hizo posible la transformación de un pulsar viejo y muerto, en un pulsar de milisegundo mediante las transferencia de materia. Esta transferencia causó que el pulsar aumentara su tamaño y empezará a rotar con mucha mayor velocidad. El resultado final fue un pulsar de rápida rotación con un compañero encogido ubicado en su cercanía. De acuerdo a los investigadores, este cuerpo al final perdió todas sus capas exteriores y el 99.9% de su masa debido a su interacción con el pulsar.

Los científicos deducen que el remanente está hecho básicamente de carbono y oxígeno ya que una estrella hecha de elementos ligeros como hidrógeno y helio sería demasiado grande para corresponder a los tiempos de órbita medidos.

La rareza de encontrar pulsares de milisegundos con compañeros cuya masa es similar a la de un planeta, indica que este tipo de planetas exóticos constituyen la excepción y no la regla ya que requieren de condiciones especiales.





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