lunes, 5 de septiembre de 2011

Los increíbles tardígrados


Los tardígrados, también conocidos como osos de agua, son animales segmentados acuáticos microscópicos con ocho patas. Fueron descritos por primera vez por Johann August Ephraim Goeze en 1773. Su nombre significa "caminante lento" y le fue dado por Lazzaro Spallanzani en 1777. Estos animales llegan a medir un máximo de 1.5 milímetros mientras que los más pequeños alcanzan sólo 0.1 milímetros. las larvas recien nacidas pueden ser menores que 0.05 milímetros.

Hasta el momento se han descrito más de 1000 especies de tardígrados, los cuáles viven en todo el mundo, desde las zonas más altas del Himalaya, hasta las profundidades del océano profundo y desde las regiones polares hasta el ecuador.


Este increible animal es capaz de sobrevivir en ambientes extremos que matarían a cualquier otro animal. Algunos pueden sobrevivir a temperaturas cercanas al cero absoluto (-?273 °C) o tan altas como 151 °C (304 °F). También se ha comprobado que pueden resistir niveles de radiación 1000 veces superiores a los de otros animales y pueden vivir hasta una decada sin agua. En septiembre del 2007, tardigrados fueron llevados hasta la órbita baja de la Tierra en la misión espacial FOTON-M3 y durante 10 días fueron expuestos al vacío del espacio. Cuando la misión regreso a la Tierra se descubrió que muchos de ellos habían sobrevivido y depositaron huevos que eclosionaron con normalidad.

Los científicos han reportado el hallazgo de tardígrados en manantiaes calientes, en las alturas de los Himalayas, bajo capas de hielo sólido y en sedimentos oceánicos. Muchas especies pueden encontrarse en ambientes menos rigurosos como lagos, estanques y prados, mientras que otros pueden habitar en muros de piedra y techos. Los tardígrados son más comunes en ambientes húmedos, sin embargo pueden permanecer activos siempre que puedan retener un poco de humedad.

Estos animales son de las pocas especies que tienen la capacidad de suspender de modo reversible su metabolismo y entrar en un estado de criptobiosis (estado en que se suspenden los procesos metabólicos). Muchas especies pueden sobrevivir en un estado deshidratado por casi diez años. Dependiendo del ambiente, pueden entrar en este estado mediante procesos conocidos como anhidrobiosis, criobiosis, osmobiosis o anoxibiosis. Mientras está en este estado, su metabolismo desciende a menos del 0.01% bajo condiciones normales, y su contenido de agua puede descender hasta un 1% de lo normal. Su habilidad para permanecer desecado por un periodo tan extenso depende en gran medida de los altos niveles de un azucar llamado trehalosa el cual protege sus membranas.

En este estado criptobiótico el tardígrado es conocido como tun. Entre los records de resistencia más destacados del Tardígrado podemos mencionar los siguientes:
  • Temperatura: Los tardígrados pueden sobrevivir por unos minutos a temperaturas de hasta 151 grados Celsius. Incluso son capaces de resistir temperaturas tan bajas como -272 grados Celsius, es decir un grado por arriba del cero absoluto.

  • Presión: Se ha descubierto que estos animales son capaces de resistir la presión tremendamente baja del vacío y presiones tan elevadas como 1200 veces la presión atmosférica. En el espacio pueden sobrevivir hasta por 10 días a la acción combinada del vacío y la radiación solar. Así mismo, ciertas especies pueden aguantar una presión equivalente a 6000 atmósferas.

  • Deshidratación: Los tardígrados pueden sobrevivir cerca de 10 años sin ninguna humedad en estado deshidratado. Cuando es sometido a temperaturas extremadamente bajas, reduce el agua en su cuerpo de una concentración de 85% a solo 3%. Con esto evita que la congelación dañe sus tejidos.

  • Radiación: Estos animales pueden resistir dosis de radiación gamma y de iones pesados muy superiores a las de cualquier otros animales. Por ejemplo, puede sobrevivir en ambientes cuyos niveles de radiación son miles de veces superiores a los que puede resistir el ser humano.






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