viernes, 9 de septiembre de 2011

Sonda Juno en ruta a Júpiter


Recientemente, la sonda espacial Juno de la NASA fue lanzada abordo de un cohete Atlas V-551 desde la Estación de la Fuerza Aérea en Cabo Cañaveral, con los cual da comienzo su viaje de 5 años y 2800 millones de kilómetros hasta el planeta más grande de nuestro sistema solar, Jupiter. Se espera que Juno llegue a Jupiter en julio del 2016, momento en el cual comenzará a orbitar el gigante gaseoso de polo a polo durante un año, periodo en el que completará unas 33 órbitas. Esta sonda espacial está equipada con una colección de 8 instrumentos científicos diseñados diseñados para revelar más acerca de sus orígenes, estructura, atmósfera y magnetósfera, además de buscar la presencia de un posible núcleo planetario sólido.

La misión primaria de Juno es ayudar a entender el origen y evolución de Jupiter lo que a su vez puede ayudar a los científicos a responder preguntas relacionadas con la formación del sistema solar. Así mismo esto brindará un mayor entendimiento de los sistemas planetarios descubiertos alrededor de otras estrellas.


La carga de Juno incluye:
  • Un magnetómetro vectorial.
  • Una cámara a color para tomar las primeras imágenes de los polos de Júpiter.
  • Una cámara/espectrómetro infrarroja.
  • Una cámara/espectrómetro ultravioleta.
  • Detectores de plasma y partículas energécticas.
  • Un experimento de ondas de radio/plasma.
  • Un sistema científico de gravedad/radio.
  • Un radiometro de microondas de seis longitudes de onda para sondear la estructura y composición de la atmósfera.

Estos instrumentos le permitirán a Juno hacer un mapa del campo magnético de Jupiter, observar las auroras planetarias, medir la cantidad de agua y amoníaco en la atmosfera profunda y determinar si el planeta tiene un núcleo sólido. La NASA ha declarado que esto ayudará a determinar el origen del planeta y por lo tanto el del sistema solar. Al hacer un mapa de los campos gravitacionales y magnéticos de Jupiter, Juno revelará la estructura interior del planeta y medirá la masa de su núcleo.

Con cuatro lunas grandes y muchas lunas pequeñas, Jupiter tiene su sistema solar miniatura. De hecho, su composición se asemeja a la de una estrellas, y si hubiese sido unas 80 veces más masivo, el planeta pudo haberse convertido en una estrella.

Estando Júpiter a una distancia del Sol cinco veces superior a la que está la Tierra, Juno será la primera sonda espacial alimentada por energía solar diseñada por la NASA que opere a una distancia tan grande con respecto al Sol. Debido a que Júpiter recibe 25 veces menos luz solar que la Tierra, los paneles solares de Juno son los más grandes que se han empleado en cualquier sonda espacial de exploración profunda de la NASA. Además, estos paneles están construidos con celdas de silicio un 50% más eficientes a las empleadas hace 20 años.

Los tres paneles solares que se extienden a partir del cuerpo hexagonal de Juno, le brindan a la sonda un diámetro de alrededor de 20 metros. Para el lanzamiento, los paneles fueron doblados en cuatro segmentos de tal forma que la nave espacial pudiera caber en el vehículo de lanzamiento. Una vez que el vehículo se separó exitosamente de la última etapa del cohete Atlas V, estos paneles fueron desplegados hasta su máxima extensión.

No obstante, las necesidades energéticas de la sonda son modestas, ya que los instrumentos científicos requerirán de una alimentación de energía a máxima potencia únicamente durante seis horas durante cada órbita 11 días de duración. La misión fue planeada de tal modo que la sonda no sea eclipsada en ningún momento por Júpiter, la exposición a la radiación sea mínima y permita la toma de datos científicos con los paneles dirigidas al Sol en todo momento.

Juno es la segunda nave espacial diseñada bajo el programa New Frontiers de la NASA, después de la sonda New Horizons, lanzada en enero del 2006 y que fue diseñada para estudiar Plutón. Se espera que complete su misión en octubre del 2017, cuando salga de orbita y penetre la atmósfera de Júpiter.





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