domingo, 16 de octubre de 2016

Nuevo record allana el camino a la fusión nuclear


Si bien existe mucha atención dirigida hacias las fuentes de energía alternas a los combustibles fósiles en estos días, como la energía solar y el hidrógeno, el verdadero Santo Grial de la energía alternativa es la fusión nuclear, que en teoría podría producir una fuente inagotable de energía limpia. Debido a que los científicos básicamente tienen que reproducir las condiciones existentes en el núcleo del sol para llevar esta tecnología de fusión de átomos a buen término, el objetivo final de conseguir una reacción de fusión nuclear sustentable se ha convertido en un camino arduo con pocos avances tangibles a través de los años. Los investigadores del MIT sin embargo, han alcanzado un hito importante en el largo camino para el futuro de la fusión, colocando plasma bajo la presión más fuerte jamás creada en un dispositivo de fusión.

En la fusión nuclear, los núcleos de los átomos básicamente son obligados a unirse a pesar de su repelencia natural. Cuando se fusionan, liberan una enorme cantidad de energía. ¿Cuánta energía se libera? Bueno, es el proceso que mantiene nuestro sol caliente y brillando, en el cual los átomos de hidrógeno se fusionan en el núcleo solar para crear helio.

Para recrear el proceso de fusión nuclear controlada en la Tierra (a diferencia de la versión incontrolada involucrada en una bomba de hidrógeno), el gas se calienta en primer lugar hasta alcanzar temperaturas elevadísimas para formar el plasma. El plasma se coloca simultáneamente bajo una intensa presión con el objetivo de mantenerlo estable, y se mantiene contenido por un campo electromagnético.

Mientras que las máquinas conocidas como tokamak, tal como el EAST (Experimental Advanced Superconducting Tokamak) de China, han creado las intensas temperaturas necesarias para los reactores de fusión anteriormente, el MIT afirma que ha conseguido presiones que nunca antes se habían alcanzado. Utilizando un tokamak conocido como Alcator C-Mod, que ha estado en funcionamiento en el MIT durante 23 años, los investigadores fueron capaces de colocar el plasma bajo presiones iguales a 2,05 atmósferas de presión, un salto del 15 por ciento con respecto al anterior registro del C-MOD de 1,77 atmósferas que se estableció en 2005. EL MIT dice que espera que el nuevo registro se va a mantener durante 15 años, siempre y cuando un nuevo dispositivo - como el propuesto por el mismo MIT - no se construya antes de esa fecha. 
MIT declaró que el Alcator C-Mod puede crear un campo magnético de hasta 8 tesla de fuerza, que es 160.000 veces el campo magnético de la Tierra. En este experimento en particular, la máquina alcanzó 5,7 tesla. También consiguió calentar el plasma a 35 millones de grados Celsius (aproximadamente el doble de la temperatura en el núcleo del sol), produjo 300 billones de reacciones de fusión por segundo, y alcanzó 1,4 millones de vatios de potencia. Todo esto se llevó a cabo en una cámara de aproximadamente 1 metro cúbico, no mucho más grande que un armario ropero. Debido al corte en el financiamiento por parte del gobierno de Estados Unidos, el Alcator C-Mod ahora se encuentra desactivado; de hecho alcanzó el nuevo récord en su último día de operación.


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